グッド・アンサー

1 高校時代 (7) 実力試験

翌日も、登校日。坂道をゆっくり上ってく。まだ慣れない風景だが、悪くない環境だな、と思った。

まだ、学内行事なども把握していなかったが、今日は、いきなりの実力試験の日だった。1時間目から7時間目まで、1日中、試験が行われた。まさか、そんな日であることを知らず、僕は、もちろん、問題の意味すら分からず、ただ、鉛筆を転がすだけの回答だった。

僕の席は、廊下側だったが、さやかの席は、窓側だった。ふと、さやかの方をみると、後ろ姿しかみえないが、鉛筆は動いているようだった。授業を聞いていないか、さぼっているさやかがなぜ、と不思議だったが、今の僕は、鉛筆すら動かない状態だった。

チャイムが試験の終わりを告げ、やっと、帰宅時間となった。今日は、頭を使ったわけではなかったが、自分の実力のなさに、がっかりした一日であった。くたくただった。ただ、早く、学校の敷地を抜け出したかった。

坂道を下り始めた頃、雨が降ってきた。しまった、天気予報を見てなかった。急いで、坂道を下り、右に曲がり国道を走ったが、雨はやみそうになく、例のカフェに滑り込んだ。

「カランカラン」

「いらっしゃい」

いつものマスターの笑顔が迎えてくれた。

「雨、大丈夫だったかい?」

「いやー、降られてしまいました」

「はい、タオル。これで拭いて。風邪ひくから。」

「ありがとうございます。あ、ホットコーヒーいただいてもいいですか。」

「あいよ」

そういえば、急な雨での雨宿りは、2回目だったかな。

「おまたせ、ホットコーヒー」

「ありがとうございます」

外の雨は、どんどんひどくなる一方だ。

僕は、以前来た時から気になっていたことがあった。

「マスター、隣の海の家とこの店は、同じなんですか?」

「そうだよ、夏は海水浴客も多いから、海の家も営業しているんだよ。今は、閑散期だから、カフェだけだけどね」

「そうなんですか。でも、いつも、お客がいないような・・・」

「はっはっは。ストレートな感想をありがとう。そうだねぇ。ランチもやっているけど、ほとんど、お客は来ないね。夏の稼ぎで、1年を過ごしている感じかな」

といって、マスターは笑った。

でも、僕は、逆にうらやましかった。ゆっくりと時間が流れるこの町で、何かに追われるわけでもなく、何かに不安になるわけでもなく、楽しく過ごしている生活。

「マスターは、人生、楽しそうですね。今、何か、悩みとか、ありますか」

僕は、勝手な思いを口にした。

「そうだねぇ。哲也君の年齢のような若い頃は、悩みや不安ばかりだったかな。」

その答えは、意外だった。こんなに温厚で、昔から土地も建物も商売も成り立っているのを引き継げる環境なのに、やはり、悩みや不安もあったんだなと。

あまり、プライベートの話を掘り下げるのも悪いかなと思い、話題をさやかの方に変えてみた。

「そういえば、こんなにお客さんがいないのに、なんで、アルバイトを雇っているんですか」

校則違反にもかかわらず、さやかがアルバイトをやっていることが、不思議でならなかった。

「あぁ、どうしてだと思う?」

「え、わかりませんよ。」

「さやかちゃんは、昔から本当に相手のことを考えて、思いやりある行動できる娘だからね。あの娘の頼みだったから、断れなくてね。」

といって、笑った。

たしか本人は、マスターから頼まれた、なんて言ってたけど、実際は、逆だったんだ。

「あ、そういえば、なんか誰かを探している、みたいなことを言ってたかな。」

「へぇー、誰を探しているんですかね。」

僕は、不思議に思った。なにか、さやかにも事情があるのだろう。あまり触れないように、そっとしておこうと思った。

「今日は、さやかさん、まだ来ませんね。」

「たぶん、美紀ちゃんと一緒に、遊んでいるんだと思うよ。あの二人は、昔から仲の良い姉妹みたいなものだからね。お客もいないし、バイトは気が向いたときしか来ないかな」

なるほど、さやかの性格や人間関係がわかってきた気がする。でも、なぜ、不良グループのリーダーをやっているのか、それは、まだわからないけれど。でも、それをマスターに聞く勇気はなかった。

「ごちそうさまでした!」

そういって、僕は席を立った。外は、雨もあがり、夕暮れで夕日が静かに沈んでいた。

© 如花 康秀 2023-

1 高校時代編
(1) 出会い
(2) 引っ越し
(3) 再会
(4) 初登校
(5) 不良のリーダー
(6) カフェ
(7) 実力試験
(8) ゴールデンウイーク

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